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Psiquiatra o psicólogo ¿A quién debes consultar?

No es habitual que muchas personas nos pregunten sobre cuál es la diferencia entre un psiquiatra y un psicólogo o a cuál de los dos deben acudir para el tratamiento de trastornos mentales o dificultades personales.

Suele existir también un cierto prejuicio respecto a consultar con un psiquiatra o psicólogo ante el temor a ser considerados como enfermos mentales o bien recibir tratamientos farmacológicos que puedan producirles efectos secundarios o generarles dependencia.

Trataré brevemente de dar respuesta a estos interrogantes acerca de dónde acudir si al psiquiatra o al psicólogo, aunque la realidad como siempre, es más sencilla y en la práctica psiquiatras y psicólogos trabajamos de forma conjunta, con el objetivo común de aliviar el sufrimiento psíquico de nuestros pacientes y en el tratamiento de trastornos mentales.

Psiquiatra o psicólogo, ¿en qué se diferencian?

La psicología clínica es la especialidad dentro de la psicología que se encarga de la investigación, evaluación y tratamiento sobre cualquier aspecto del comportamiento relacionado con la salud, realizando tratamiento de trastornos mentales, para personas con sufrimiento y malestar psicológico y también, para personas sanas que atraviesan momentos difíciles o desean mejorar su salud, su autoconocimiento y su bienestar, realizando también una labor de prevención.

En ocasiones, debajo de un sufrimiento psíquico pueden existir trastornos mentales específicos (depresión, ansiedad, trastorno bipolar, trastornos de personalidad, etc.) que pueden requerir, en algunas ocasiones, un tratamiento añadido al de la orientación psicoterapéutica (farmacológico fundamentalmente) para su mejoría. En este momento es donde entra en juego el psiquiatra.

La psiquiatría es una rama de la medicina desde la época de la Grecia clásica dedicada a la evaluación, rehabilitación y tratamiento de trastornos mentales.  Aquí nos enfrentamos al temor que subyace en la sociedad, asociado al término de enfermedades mentales.

Como vemos, el objetivo común de psiquiatras y psicólogos es tratar las enfermedades o trastornos mentales. Si explicamos lo que son estos trastornos mentales entenderemos mejor el cometido del psiquiatra o del psicólogo.

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El cerebro es la base de nuestra actividad mental, aunque cueste trabajo pensarlo ya que solemos tener un concepto dualista del ser humano como formado por dos partes: alma y cuerpo o mente y cuerpo. Pues efectivamente, el funcionamiento de la mente y de la conducta subyace en el cerebro, que es un órgano tremendamente sofisticado y complejo de cuyo adecuado funcionamiento depende nuestro bienestar psíquico.

Por lo tanto, si podemos entender que órganos de funcionamiento más sencillo, como el corazón, padezcan perturbaciones y enfermedades que precisen la evaluación y posterior tratamiento por un cardiólogo, ¿por qué no aceptar que nuestro cerebro pueda sufrir pequeños desajustes que precisen la evaluación de un psiquiatra o un psicólogo?

Siguiendo este razonamiento, tampoco hay que tener miedo a las enfermedades mentales, que además pueden mejorarse si le damos el adecuado tratamiento. Por el contrario, si renunciamos a esta evaluación corremos el riesgo de lo que suele ocurrir en el resto de las enfermedades físicas, que empeoren, se cronifiquen o provoquen un deterioro en la calidad de vida.

¿Qué es un psiquiatra?

El psiquiatra es un médico especialista en las enfermedades mentales que son las enfermedades del cerebro que afectan a las funciones superiores, la mente y la conducta. A diferencia del neurólogo que se encarga de las enfermedades del cerebro que afectan a las funciones motoras, sensitivas, etc.

Lo que lleva implícita esta afirmación es que existen determinados circuitos y conexiones neuronales que se encargan de las funciones mentales que pueden estar alteradas a nivel no perceptible por pruebas convencionales (como un scanner) pero que sí lo son a nivel microscópico (de la neurona) o molecular (de los neurotransmisores). Cuando se ven alteradas estas neuronas a nivel de sus conexiones o de las sustancias que las comunican se producen las enfermedades mentales.

En ese momento se hace necesario recuperar esa función. Para ello, contamos de momento con tratamientos que se encargan de realizarlo y que se han mostrado eficaces.

El psiquiatra va a ser el médico del cerebro que se encargue de reestablecer con un tratamiento farmacológico en muchas ocasiones esta función alterada.

¿Cuándo acudir a un psiquiatra?

Si sabemos o creemos que padecemos una enfermedad mental concreta cuya resolución precisa de un tratamiento farmacológico es el momento de consultar al psiquiatra. Si tenemos dudas al respecto también nos lo puede confirmar el psiquiatra mediante una evaluación psicopatológica.

Si por el contrario, presentamos otros trastornos que no se pueden resolver exclusivamente mediante un tratamiento psicofarmacológico, entonces nos aconsejará qué tipo de psicoterapia realizar y orientarnos así hacia un tratamiento psicológico. La decisión de ir a un psiquiatra o a un psicólogo dependerá del diagnóstico médico previo que tengas.

¿Cuándo se acude a un psicólogo?

Como hemos visto, podemos acudir al psicólogo orientado por el psiquiatra o bien directamente si no sabemos lo que puede estar sucediéndonos. El psicólogo también está preparado para realizar una evaluación psicopatológica que permita orientar el diagnóstico y así poder determinar si debe continuar con un abordaje psicoterapéutico o bien precisa además de un tratamiento psicofarmacológico, en cuyo caso le derivará también al psiquiatra para su evaluación.

Aunque hemos definido las enfermedades mentales como alteraciones de circuitos y conexiones neuronales, a través de la terapia es posible, en algunos casos, que algunas de estas alteraciones también se corrijan.

La psicoterapia no es más que un proceso de reaprendizaje por el cual se busca cambiar la naturaleza de las conexiones establecidas que determinan una conducta anómala. Algunas alteraciones mentales son más producto de un aprendizaje anómalo que se puede revertir mediante el tratamiento psicológico.

También, puede ocurrir que la persona no presente ninguna enfermedad mental, sino que esté atravesando una etapa de cambio o conflicto. En otras ocasiones, puede tratarse de una necesidad de aumento del conocimiento personal.

También, puede requerir una prevención o higiene mental que ayude a prevenir posteriores problemas. En todos estos casos el psicólogo será la persona adecuada que le ayude en este proceso de autoconocimiento de sí mismo y de las pautas higiénicas más adecuadas para mantener la salud mental.

Por desgracia, la población general conoce mucho ya sobre la prevención de enfermedades físicas pero no tanto de las mentales.

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¿En qué se parecen un psiquiatra y un psicólogo?

Ya hemos visto que ambos se encargan de tratar las enfermedades mentales. Algunas de estas enfermedades mentales se pueden tratar con psicoterapia sola, mientras que otras precisan de un tratamiento psicofarmacológico también.

Los psicólogos tienen formación en psicoterapia, aunque algunos psiquiatras tienen también formación en este campo y abordan también intervenciones  psicoterapéuticas además de proporcionar pautas a los pacientes para manejar sus dificultades en el tratamiento de trastornos mentales.

¿Cómo saber qué especialista es más adecuado para ti?

Entonces, ¿pastillas o terapia? Pues en algunos casos unas o la otra, pero en muchas ocasiones también las dos cosas, coordinados y alineados entre sí psicólogo y psiquiatra. Lo importante es que cada caso reciba el estudio necesario para poder discernir estos aspectos y dar la orientación más adecuada.

Cuando una persona sufre la fractura de un hueso precisa el tratamiento del médico traumatólogo en ocasiones y en otras la rehabilitación, o ambas, y nadie se cuestiona el tratamiento de uno u otro especialista.

En definitiva, el restablecimiento de la salud mental se realiza en la mayoría de los casos a cargo de un equipo multidisciplinar que abarca fundamentalmente a psicólogos y psiquiatras trabajando de forma coordinada.  

No renuncie a la evaluación o tratamiento por parte de un psiquiatra o un psicólogo si así se lo recomiendan: ni a la psiquiátrica si se lo recomienda el psicólogo, ni a la psicoterapia si se lo recomienda el psiquiatra. Recuerde que lo que está en juego es la mejoría de su malestar y la restauración de su equilibrio psíquico hacia la mejor calidad de vida posible.

Artículo del Dr. José Manuel Montes Rodríguez (Psiquiatra en Psicomaster)

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