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El báculo de Asclepio o Esculapio: el verdadero símbolo de la medicina



El otro día pasé por la puerta de una clínica (privada, aunque esto es no es relevante) y me acordé de un artículo fundamentado que leí sobre el símbolo que representa la medicina, ya que el que había en la puerta de la clínica no era el "correcto". Voy a tratar de recopilar la información del texto que leí para vuestro conocimiento... 

Originalmente se considera símbolo de la Medicina al báculo o vara de Asclepio (según la mitología griega) o báculo o vara de Esculapio (según mitología romana). Asclepio y Esculapio son dos nombres del mismo Dios.  

Ha sido tradicionalmente el símbolo de la medicina científica (con lo que los homeópatas no deberían usarla ;)) y consiste en una serpiente entrelazada alrededor de una vara larga y fina con un nudo en el extremo superior. Se ha "estandarizado" su uso según los valores Unicode (estándar internacional de codificación de caracteres) con el número U+2695.
 


 Símbolo Unicode U+2695 del báculo de Asclepio

Realmente el símbolo es la combinación de dos elementos que ya en la antigüedad se usaban juntos o por separado: la serpiente y el báculo.

La serpiente 

El hombre ha relacionado a la serpiente con el rejuvenecimiento (por la muda de la piel normalmente en primavera), la sabiduría, la fertilidad, la salud y la prosperidad. No tendremos en cuenta aquí la connotación negativa de la serpiente en Adán y Eva. 

Ya desde el año 3000 a.C., se denota la importancia de la serpiente asociándola con la estrella Alpha Draconis de la constelación Draco (dragón = serpiente con alas), que para algunos era la  estrella Polar y para otros la estrella Thuban. En cualquier caso, muy importante, entre otras cosas, para guiarse y situarse cartográficamente.

Hacia el 1600 a.C., los cretenses rendían culto a la Diosa minoica de las Serpientes en el Palacio de Cnosos y le atribuían propiedades curativas. (Hay quién dice que no era una diosa y era la representación de una sacerdotisa. Todo viene de los descubrimientos arqueológicos de Arthur Evans en 1903).



 Diosa de las serpientes, 1600 a.C. (Museo Arqueológico de Heraclión)

Los egipcios adoraban a la Diosa Renenutet a quien representaban como serpiente y, también, le atribuían propiedades curativas o a la Diosa Wadjet (Uadyet), que podía transformarse en serpiente y era la Diosa protectora del Bajo Egipto, que junto con la Diosa Nejbet (Nekhebet), protectora del Alto Egipto, formaban parte de la nomenclatura real de los faraones con el título de "Las Dos Señoras". Ambas figuraban en la frente de los faraones (Ureus), como diosas protectoras, como se aprecia en la imagen de Tutankamón. Resumiendo, el reptil entre los egipcios era símbolo de sabiduría, inmortalidad, fortaleza y protección.



Representación de la Diosa Renenutet con cabeza de serpiente



Amuleto Diosa-Serpiente de oro encontrado en el cuello de la momia de Tutankamón (1327 a.C.)



Máscara mortuoria de Tutankamón con el Ureus arriba  (1327 a.C.)

Muchas religiones históricas han rendido culto a la serpiente y le han conferido poderes curativos, siendo símbolo de la Perfección y Sabiduría divinas, y representando siempre la Regeneración psíquica y la Inmortalidad. Así, por ejemplo, en Babilonia se rendía culto a la pitón; los indios de América del Norte rindieron tributo a la serpiente de cascabel; los aztecas y los mayas, a la serpiente emplumada; los indios del Amazonas a la anaconda; los budistas a la cobra, etc.

Hay multitud de similitudes en la historia de la serpiente con elementos de vida como el cordón umbilical? pero como decía aquel, eso es otra historia y además no me quiero enrollar.

El báculo 
El báculo o la vara, es de ciprés, árbol considerado sagrado por su longevidad, lo que originó que se le llamara "árbol de la vida". Es el símbolo por excelencia de la profesión médica. Tiene, además, un nudo en su extremo superior, que indica las dificultades de la ciencia.

Las primeras representaciones de la vara datan de Mesopotamia y Egipto. Así, hacia el año 2600 a.C., aparece en la tumba del médico y dentista egipcio Hesire (Hesy-Ra). También el médico de la corte Irj, en su sepulcro de Gizeh, se le representa con un bastón, por lo que desde entonces, se considera a la vara, como símbolo de autoridad y sabiduría, cualidades propias del médico.



 Relieve de Hesire (III Dinastía). Museo del Cairo Unión de la serpiente y el báculo 

En la mitología griega Asclepio o Asclepios (Esculapio para los romanos), fue el Dios de la Medicina y la curación. Era hijo de Apolo y de la mortal Coronis (Corónide). Asclepio proviene del griego aspala, que significa topo, animal al que se le atribuían fuerzas curativas mágicas.



 Extracción de Esculapio del vientre de su madre Coronis, por su padre Apolo. Relieve en mádera de la edición "De Re Medica", de Alessandro Benedetti.

Os recomiendo que leáis la historia mitológica de Asclepio (no voy a enrollarme en eso), pero es un "cuento" fascinante. Al margen de la mitología, Homero cuenta en la Iliada que Esculapio sí existió y que vivió en Tesalia, en el siglo XII a.C., nos lo describe como un guerrero que participó en la guerra de Troya junto con sus hijos Podalirio y Macaón.



Escultura Asclepio encontrada en el Asclepion de Epidaurus (replica del 160 d.C. a partir de un original del s IV a.C.)

Según cuenta la leyenda, al estar Esculapio en casa del pescador Glauco, quien estaba mortalmente herido por un rayo de los Centauros, apareció en ese momento en la habitación una serpiente y Esculapio la mató con su bastón; se presentó entonces una segunda víbora con unas hierbas en el hocico, las cuales introdujo en el de la serpiente muerta, reviviéndola. Esculapio dio las mismas hierbas a Glauco y lo curó. Es así como Esculapio salvó a su paciente de la muerte y lo curó de la enfermedad, manifestando sus poderes "médico-mágicos".

 En la mitología griega, Esculapio enviaba sus poderes sanadores a través de la serpiente, la cual lamía la parte enferma en sueños, por eso la costumbre de los pacientes de dormir en sus templos era común.

Esculapio utilizaba los poderes de la serpiente para curar enfermos y para resucitar muertos. Hades, Rey de los Infiernos, molesto por la reducción de los enviados a su reino fue a quejarse del uso que Esculapio hacía de la serpiente. Zeus optó por anular la capacidad de la resurrección a la serpiente, dotándola solamente de la sanación. De ahí su estrecha relación con el mundo médico. Además fulminó al médico-dios con un rayo, convirtiéndolo en la constelación Serpentario.

Esculapio se hizo tan famoso que acudía a él gente enferma de todo el mundo antiguo para ser curada ya sea por el método de hierbas y dietas mágicas o por operaciones quirúrgicas.

Los miembros de la familia de Asclepio también ejercían funciones médicas, así, su mujer, Epíone, calmaba el dolor, su hija Higea era el símbolo de la prevención (como curiosidad, de ella proviene el término "higiene"), su hija Panaceaera el símbolo del tratamiento, su hijo Telesforo era el símbolo de la convalecencia y sus hijos Macaón y Podalirio eran dioses protectores de los cirujanos y los médicos.

Luego de su muerte, fue inmortalizado en la leyenda mitológica y venerado como Dios de la Medicina en Atenas, Corinto, Epidauro, Cnidios, Cos y Pérgamo en diferentes templos llamados Asclepeion en honor a su nombre griego.

Incluso renombradas familias de médicos remontaban hasta el Dios sus árboles genealógicos y se daban el nombre de Asclepiades (Hipócrates de Cos, pertenecía a una de ellas y se formó en parte en el Aclepeion de Cos).

[Es obvio que todo relato mitológico tiene diferentes versiones y no digamos interpretaciones. Yo he "tomado" la más extendida y porque no decirlo, la que más me gusta]

La adopción de la vara de Esculapio como símbolo médico 
En 1899 los médicos de la armada belga la pusieron en sus uniformes; el 31 de agosto de 1902 fue adoptada oficialmente por el Cuerpo Médico de los Estados Unidos, en sustitución de la "Cruz de San Juan" (blanca sobre rojo, similar a la Cruz de Malta).



 Bandera de la Orden de la Cruz de San Juan

Actualmente, se usa como emblema médico en la mayor parte de los países. Así la O.M.S. la usa desde su fundación en 1947.



Logo de la O.M.S. con el báculo de Asclepio

Confusión con el caduceo de Hermes 
Es común caer en el error confundiendo la vara de Asclepio/Esculapio con el caduceo (es un vocablo de origen griego que significa "vara de olivo adornada con guirnaldas") o con el báculo de Hermes (según los griegos) o Mercurio (para los romanos). La diferencia y la peculiaridad del bastón de Esculapio está en que no tiene alas y sólo asciende una serpiente por la vara. En el de Hermes hay dos serpientes y el bastón es alado.



Caduceo de Hermes/Mercurio

En su origen, el caduceo constaba de una rama de olivo y dos hebras de lana, las que sucesivamente fueron sustituidas por dos cintas blancas y luego por dos serpientes enlazadas, que en la parte superior se miran de frente una a otra. La rama de olivo también ha sufrido modificaciones, cambiando a una vara con dos alas extendidas. 

Sin extenderme tanto en su origen mitológico (también os recomiendo leerlo) os contaré que el caduceo de oro provenía de cuando Hermes encontró en el Monte Citerón a dos serpientes que se peleaban, arrojó en medio de ellas su varilla para separarlas y vio cómo, sin hacerse daño, se enroscaron y se entrelazaron alrededor de la vara, de tal manera que la parte más elevada de los cuerpos, formaba un arco, siendo por esto una vara de poder y de paz ("mágica"). Las alas provendrían del pileus (o casco) con alas anchas que portaba Hermes para protegerse de la lluvia o de las sandalias con alas que usaba para volar. Aquí algunos que sí lo asocian a la medicina relacionan las alas con que los médicos van de un lugar a otro a curar enfermos dónde se les necesita, siguiendo la máxima curare tuto, cito, et jacunde (curar todo, pronto y, placenteramente)? realmente no era por esto.



  Representación del Dios Hermes

Las dos serpientes entrelazadas del caduceo, entre otras cosas, representan el número 8 y son el símbolo del equilibrio entre fuerzas antagónicas. Además, representan el eterno movimiento cósmico, base de regeneración y de infinito. Es la verticalidad formal del símbolo del infinito. El caduceo, se utilizaba principalmente como un estandarte de los comerciantes. Pues ellos se identificaban con la naturaleza de este Dios, ya que se encontraban siempre en el viaje y en el camino, andando con alas de un lado a otro ofreciendo sus mercancías. Eran ellos embajadores de Hermes o Mercurio. Sin embargo por su alto parecido con la vara de Esculapio se originó una grandísima y milenaria confusión.
Por si no queda claro, la definición de la RAE de caduceo es clara y alude al comercio
El caduceo de Mercurio se empezó a usar como emblema de la medicina cuando Sir William Butts (1486-1545), médico de Enrique VIII de Inglaterra (1491-1547), lo puso en su escudo nobiliario; en 1538. Más tarde, el editor alemán Froeben, lo utilizó en la portada de la edición griega de la obra de Hipócrates, impresa en Basilea y traducida por Janus Cornarius; en el mismo año, el caduceo también figuró en la portada del diccionario y enciclopedia hipocrática de Anuce Foes, en la ciudad de Metz; tres siglos después, la casa editorial de libros médicos J.S.M. Churchill, lo usó como distintivo.

En 1818, el Cuerpo de Sanidad Militar de los Estados Unidos de América adoptó como emblema oficial (por confusión), el Caduceo de Hermes, cosa que hiciera que el "fallo" se extendiera.

Actualmente son muchos los hospitales, clínicas, organismos, editoriales, etc. siguen usando el caduceo de Hermes como símbolo (equivocado) de la medicina. No obstante, se encuentra tan generalizado que popularmente la gente lo confunde e incluso lo acepta como válido. 

Otro tema es la Copa de Higia o símbolo de las farmacias, que tiene relación con la hija de Asclepio (Higea) que preparaba los remedios y los venenos... pero eso lo dejaremos para otro momento...



  Copa de Higia (Símbolo de la farmacia)

Notas:

- No se fíen mucho de las referencias históricas de la Wikipedia, que tiene muchos errores históricos.

- Gran parte de las narraciones son mitos y como tales no son totalmente fundamentados y son interpretativos. Más aún cuando hablan de dioses y sus descendientes.
- Los nombres propios de la Antigüedad difieren según transcripciones.

- Las imágenes han sido obtenidas a través del buscador de imágenes de Google.

- POST HISTORIA DE LA MEDICINA 5.

Referencias:

- Adjunto el artículo básico en el que está fundamentado mi resumen. Es de Guillermo Murillo-Godínez. Al pie del mismo la extensa bibliografía cosultada. Además he buscado información mitológica adicional en la red.

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